La Torre de Babel de la Premier cuenta esta temporada con 66 nacionalidades diferentes. Un crisol de procedencias en una Liga en la que han competido futbolistas de 113 países distintos desde su fundación en 1992. Con el 68% de sus jugadores nacidos fuera del Reino Unido, una nación ha entrado en la historia del torneo a golpe de sus paradas desde los 11 metros.

El penalti que Etheridge detuvo en su estreno en la Premier

«La Premier tiene muchas nacionalidades y es fantástico para la expansión del fútbol alrededor del mundo. Creo que mi presencia puede ayudar a que este deporte se popularice en Filipinas, pero aún estamos lejos del baloncesto. Es una cuestión cultural», confesó Neil Etheridge. El meta del Cardiff City de 28 años de origen filipino (nació en Enfield (Londres) pero su madre es del país asiático) está rompiéndola en su estreno en la Premier. Ante el Bournemouth, se convirtió en el primer jugador de Filipinas en disputar la Liga inglesa. El conjunto galés cayó (2-0) pero paró un penalti a Wilson siendo el primer guardameta en detener una pena máxima en su debut desde que McGregor (Hull) lo hiciera ante el Chelsea en 2013. Y ante el Newcastle, frenó desde los 11 metros a Kenedy en el último minuto preservando el 0-0. Desde Erik Thorstvedt (Tottenham) en agosto de 1992 ningún portero había tenido una puesta de largo tan decisiva en la Premier. Y el cancerbero noruego lo hizo en el estreno del nuevo campeonato inglés.

Cuando me quedé sin equipo, vendí mi casa, mi coche y estuve a una semana de dejarlo todo e irme a Filipinas

Neil Etheridge, portero del Cardiff City

Dos gestas consecutivas, dos penaltis seguidos ‘salvados’ para un Etheridge al que su sueño de competir en la Premier estuvo a punto de truncarse hace cuatro años. En el verano de 2014, terminó su contrato con el Fulham, club del que era canterano y con el que no llegó a debutar en Liga tras cuatro cesiones. Sin equipo, las opciones se le acabaron a Etheridge. «Estuve cinco meses sin equipo y al final pude reconducir mi carrera. Pagué para poder entrenar con el Charlton Athletic, estuve cerca del entrenador de porteros, trabajé todo lo duro que puede y esperé. Vendí mi casa, mi coche y estuve a una semana de dejarlo todo e irme a Filipinas. El Oldham me ofreció un contrato para ser portero suplente y acepté», relató un Etheridge que vivió en casa de un amigo durante el poco tiempo que estuvo en el club de League One (Tercera) de la periferia de Mánchester.

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«Soy un chico de Londres que se fue a Mánchester a casa de un amigo para salir adelante. Dormía en el sofá», relató. Sin embargo, y tras un único partido con el Oldham, el Charlton le volvió a fichar en el mercado de invierno: «Toda esta experiencia me hizo más fuerte. Es pasado… pero nunca me va a dejar. Es parte de ser futbolista. Pasé de la cantera del Chelsea a la del Fulham, de estar sentando en el banquillo en la Premier y de debutar en la Europa League a no tener nada». Tras jugar en el Charlton y en el Walsall, el Cardiff City le fichó la campaña pasada de League One y triunfó: disputó 45 partidos de Championship en los que encajó únicamente 37 goles y dejó en 19 duelos su meta a cero ayudando al conjunto galés a regresar a la Premier. Y en la élite ya ha dejado su sello parando dos penas máximas en dos duelos seguidos y terminando imbatido ante el Newcastle.

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«Ha sido un año fantástico para mí. Hemos subido a la Premier y Filipinas se ha clasificado para la Copa de Asia por primera vez en su historia. Soy el primer filipino y el primer futbolista del sudeste asiático que juega en la Liga inglesa. Ha sido un largo camino y estoy orgulloso», señaló Etheridge, que pasó por la sub16 inglesa antes de ser 59 veces internacional con Filipinas. Una senda hasta la cima en la que Neil Warnock ha sido clave. «Todos creemos en el entrenador», recalcó el meta que renovó en verano hasta 2021 con el Cardiff. «Neil nos ha salvado y nos ha dado el primer punto de la temporada», dijo su compañero Ralls destacando el trabajo de Etheridge. En la Premier, ya saben cómo se las gasta el parapenaltis filipino.

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